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Desde que abandonó Madrid no había vuelto a hablar con Ettore, la última vez que le vi fue en tiempos más revueltos, su sorprendente adiós al Real Madrid estaba demasiado reciente y necesitaba cambiar de aires, de ocupaciones y de retos. Por eso decidió aceptar la oferta que Mike Brown le hacía como entrenador ayudante de Los Ángeles Lakers la pasada temporada. Un año ‘sabático’ alejado de la primera línea de fuego y del desgaste que generan los banquillos europeos cuando eres primer entrenador de un club que aspira a todo. Vivió un año en California aprendiendo ‘otro baloncesto’ y admirando los secretos del vestuario más mediático de la NBA.

Con una gran experiencia vivida en Estados Unidos, el pasado verano aceptó llevar las riendas del CSKA ‘casi campeón’ de Europa. Con notables ausencias ya es campeón de la Liga Rusa y lo ha llevado hasta una nueva Final Four. En Londres opta a levantar su quinta Copa de Europa, sería la tercera con el CSKA de Moscú, donde es un auténtico ídolo. Vía telefónica, y poco después de haber visitado el Palacio de los Deportes con su equipo en el Top 16, quiso acompañarnos en ‘El Juego de Naismith’.

Imagino que este año estará pasando mucho frío. Lo digo por el cambio de Los Angeles a Moscú

… (risas)… Sí, hace mucho frío aquí, bastante.

Recuerdo que cuando hablé con usted por primera vez al llegar a Madrid me dijo que en la decisión de venir había pesado mucho el clima, ¿ya no lo tiene tanto en cuenta, verdad?

Vivir en una ciudad tan bonita como Madrid fue una razón muy importante, y también tener la oportunidad de vivir una experiencia en un club tan grande como el Madrid. Luego han pasado muchas cosas. Tuve la oportunidad de trabajar un año en EEUU y ahora estoy en Rusia. En mi tiempo en Moscú dejé mucho de mi corazón, lo pasé muy bien y el frío no ayuda pero la calidad de la gente con la que trabajo es muy buena, me tienen mucho cariño, me encuentro bien y decidí con mi mujer regresar en esta segunda etapa.

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Dirige a un CSKA que, por presupuesto, calidad y plantilla, pero sobre todo por lo que sucedió la pasada temporada con ese final de partido en la finalísima… imagino que el objetivo mínimo era llegar a esta Final Four.

El objetivo mínimo era competir por esta Final Four y por ganar la liga rusa. En el verano hemos perdido a Kirilenko, Shved y Siskauskas, que se retiró. Es como si el Madrid hubiera perdido a Llull, Mirotic y Rudy Fernández. No ha sido fácil tener un cambio en este sentido, hemos fichado buenos jugadores, estamos trabajando bien, pero al principio de temporada no éramos el equipo del año pasado. Creo que estamos haciendo una buena temporada. Somos una de las mejores plantillas, pero no como la del año pasado que con Kirilenko y compañía dominaron toda la temporada.

Con el CSKA jugáis muchas competiciones y el calendario cada vez es más terrorífico. El top 16 de este año ha tenido 14 partidos, más la fase previa… se habla incluso de que las selecciones jueguen durante el año para clasificarse para el Eurobasket…

Esto sería muy complicado. Se pueden ver cuántas lesiones tenemos todos los equipos durante la temporada, es increíble el número de lesiones que sufren los jugadores y creo que la razón es un calendario muy apretado al que tienen que enfrentarse. A esto tienes que unirle que los mejores nunca pueden hacer pretemporada con su equipo porque están todo el verano con las selecciones. Imagina clubes como el mío, como el Madrid, el Barcelona, el Caja Laboral u otros grandes equipos de Europa que nunca pueden hacer una pretemporada con todos sus jugadores para preparar seriamente el comienzo de temporada. Siempre tienes que entrenar jugadores que llegan cansados y siguen todo el año jugando cansados porque no han tenido un verano de descanso. Eso me parece bastante malo. Hasta que no se sienten en una mesa (las instituciones) y empiecen a tener como primer objetivo arreglar el tema del calendario creo que lo vamos a pasar cada año peor.

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Los jugadores llegan cansados… ¿Y cómo va a llegar Ettore Messina al verano? Lo digo por el constante rumor que le situaba hace meses en la selección de Turquía…

No hay nada que desmentir, es un tema que lo hablamos hace un tiempo y les dije lo que pienso. Me interesa mucho entrenar una selección pero cuando acabe mi contrato con el CSKA. Creo que ningún entrenador puede plantearse volver a su equipo, como sucederá el próximo verano, el 25 de septiembre cuando acabe al Eurobasket. Estoy seguro de que a mi club no le gustaría nada y a mí tampoco me parece correcto.

Ha demostrado que es un entrenador de rápida adaptación. Ha pasado en dos temporadas de basket europeo al americano y viceversa… ¿son muy diferentes, no?

Hay muchas diferencias, por supuesto, en la organización, en el calendario, en los jugadores, en las relaciones deportivas y las relaciones humanas. Es un mundo totalmente distinto pero muy interesante y he tenido la oportunidad de disfrutar de una experiencia como esta.

Con tanto mundo recorrido, para un buen cafetero como usted… ¿Cuál es el mejor café? ¿Italiano, ruso, español o americano?

El italiano, por supuesto (risas)…

Seguro que el café le ayudó a adaptarse, siempre me he preguntado cómo fue esa adaptación a Los Ángeles para alguien a quien le gusta disfrutar de la ciudad. Aquí en Madrid, por ejemplo, vivía en el centro. Imagino el cambio a una megaciudad, con otro ritmo de vida y otra manera de hacer las cosas… ¿Fue duro adaptarse?

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No fue duro para nada, lo único duro fue que tuve que estar allí mucho tiempo sin mi familia porque por el lockout decidí con mi mujer que se quedaran en Madrid para que nuestro hijo pudiera seguir en el colegio. Pudieron venir a Los Ángeles en las vacaciones de Navidad y el colegio nos dio un permiso para trasladarse dos meses a Los Ángeles y estudiar allí para mejorar su inglés. Fue una gran oportunidad. Hasta entonces, todo el tiempo estuve allí solo y, claro, además allí tienes muchísimos partidos y viajes, casi nunca estás en casa. No tener a mi familia fue lo único duro, el resto fue una experiencia muy positiva.

Llega a Los Ángeles de la mano de Mike Brown, yo le he visto trabajar y siempre me he preguntado si sería difícil ese cambio de rol… pasar de ser el que lo controla todo a ser el ayudante, que ese control lo lleve otro. ¿Se le hizo duro o fue rebobinar unos años atrás?

No. Fue algo que me había planteado. Quise tener esta experiencia después de tantos años entrenando y la verdad es que no me pesó. Fue muy interesante y trabajar en un cuerpo técnico tan grande como están acostumbrados en la NBA fue una parte muy interesante. Imagínate que tuvimos en este cuerpo técnico al entrenador jefe, tres entrenadores en el banquillo, dos atrás conmigo y además dos o tres entrenadores de desarrollo individual de los jugadores. Un cuerpo técnico enorme, además de los entrenadores del vídeo… y todos tenían una faceta y oportunidad de hablar y de decir lo que pensaban. En esto Mike fue sencillamente excelente.

¿Cómo es entrar en el vestuario de Los Ángeles Lakers? Usted ha dirigido a grandísimos jugadores pero imagino que entrar y ver a Kobe Bryant no debe ser algo muy normal…

No sólo él, también a Pau y a todos los demás. Entrar en ese vestuario es como ir a DisneyWorld.

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¿La próxima vez que le veamos en Estados Unidos será como primer entrenador?

Eso es imposible… (sonríe). Si fuera más joven me hubiera encantado construirme una trayectoria allí. Puedes empezar como ayudante unos años y luego se puede abrir alguna puerta. Pero mi situación no es la idónea y no sé si soy lo suficientemente bueno como para trabajar allí como entrenador jefe. No es posible, nunca ha sido algo que se me haya pasado por la cabeza.

Pero en el pasado sí hubo alguna posibilidad… ¿Toronto? ¿San Antonio?

Hubo algunas cosas que se comentaron pero, de verdad, nunca llegó ninguna oferta. Es hablar por hablar.

¿Cómo se puede explicar que una de las tres o cuatro mejores plantillas de la NBA lo haya pasado tan mal para alcanzar un puesto de playoff?

Te digo sinceramente que no lo sé, y se me hace muy difícil entenderlo después de haber trabajado tanto tiempo con Mike. No lo sé y aunque tengo contacto con mis excompañeros entrenadores y he visto algunos partidos por la tele… no me atrevo a decir nada. Me ha sorprendido igual que a todos y creo que a ellos mismos también.

Lo que parece desde fuera es que la sombra de Phil Jackson es muy alargada…

Eso seguro, te lo puedo decir sin ninguna duda.

En España no se entiende que cada día aparezcan rumores de traspaso de Pau. Usted que ha estado dentro, ¿puede dar una explicación para que el público español lo entienda?

Esto ya comenzó así el año pasado, y digo sinceramente que no fue nada fácil para Pau adaptarse a esa situación. Creo que este año ha sucedido más aún. No lo sé. Él sabe muchas cosas que nosotros no sabemos, los mismos directivos saben muchas cosas, ya veremos cómo acaba todo esto.

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Cambio de continente… ¿Para usted el Real Madrid es una referencia hoy en día?

El Madrid en estos momentos es un equipo excelente que está jugando muy bien y ha hecho todo el año méritos para entrar en la Final Four. Luego, en la Final Four puede pasar de todo porque es a un solo partido y lo demuestra lo que le sucedió al CSKA el año pasado. El Real Madrid tiene profundidad, tiene calidad. Juega bien y les gusta jugar juntos. Esos son los mejores equipos.

Su visita al Palacio de los Deportes no fue fácil…

Esto lo sabía desde que cogí el avión…

En mi opinión aquí hay dos corrientes. Los que piensan que Ettore Messina fue un cobarde porque se quitó a mitad de temporada del medio y los que piensan todo lo contrario, que usted fue honesto y valiente y tomó una decisión complicada en beneficio del grupo. ¿Con qué tendencia se identifica más?

No tiene ningún sentido lo que yo te pueda decir de lo que opinan otras personas. Los demás tienen el derecho de opinar lo que piensan. Yo estoy bien con mi conciencia, con mis principios, y nada más. Los demás que piensen lo que quieran, con todo el respeto.

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Mucho antes, usted dirigió en la Virtus a Ginobili, Danilovic, Jaric, Nesterovic… ¿El perfil del jugador está cambiando un poco? Ahora son más altos, más fuertes, más guapos… ¿pero se echa de menos quizás el carácter que podían tener estos jugadores?

Los jugadores son distintos porque las generaciones son distintas. El mundo es distinto. Los jugadores y las personas de los años 90 son diferentes a los de los años 2000 y éstos son diferentes a los de la siguiente década. Hay que adaptarse porque la sociedad es distinta, las generaciones son distintas y siempre tienes que aprender a relacionarte con esas personas. El juego también es distinto, es más atlético, más rápido… muchas cosas cambian.

Una anécdota que quiero confirmar con usted… hace poco tuve la oportunidad de hablar con Rasho Nesterovic y me recordaba cómo fue el día en el que usted le hizo debutar, que nos dijo que fue ante el Barcelona…

… sí, fue en el Palau Blaugrana, ante el Barcelona, él tenía 19 años…

… me contó que eran cinco pívots, que él era el más joven, y que nunca olvidará las palabras que le dijo Ettore Messina antes de saltar a la pista: “no te cagues en los pantalones”.

Sí, así es, me acuerdo muy bien. Además le ganamos el partido al Barça, jugamos un partido muy bueno. Fue el año que ganamos la Euroliga, la primera Euroliga de la Virtus de Bolonia.

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Imagino que está al corriente de todo lo que está sucediendo hoy en día en España. Tradicionalmente siempre se ha vinculado a Italia con la corrupción, y con todo lo que está pasando aquí lo estamos incluso superando. Lo digo porque cuando usted llegó a Madrid ponía a España como buen ejemplo…

Es verdad, estamos por desgracia en la misma trayectoria. Espero que ambos países puedan estar algo mejor. Espero que con las elecciones algo pueda cambiar en mi país y vayamos a un proceso de mejora. Hemos tenido unas mejoras en los últimos tiempos pero sigue habiendo escándalos como el del Monte de Paschi que son un problema muy serio y te demuestra que tenemos mucho que trabajar para solucionar los problemas. De España no me permito comentar nada, espero que las cosas vayan mejor porque ha sido un país que en los últimos diez o quince años tenía muchas cosas positivas.

Por último Ettore, en España se hizo famosa una frase del escritor Paco Umbral que fue invitado a un programa para hablar de su libro y no le preguntaron nada… yo no quiero dejar de hablar con usted sin preguntarle por el suyo… ¿Qué tal va la venta de su libro ‘Baloncesto, hombres y otros planetas’?

… (sonríe)… ha encabezado en Amazon el número de copias vendidas y está marchando muy bien. Estoy muy contento porque además todo lo que se recaude con este libro va a ayudar a un grupo de médicos que trabajan para niños desafortunados y esto me hace muy feliz.

Lo de ‘Baloncesto’ lo entiendo, lo de ‘Hombres’ creo que también por aquello de los jugadores que han pasado por sus manos… ¿por qué lo de ‘otros planetas’?

Porque muchas veces, cuando tú llegas a los Estados Unidos y a la NBA te parece de verdad que estás en otro planeta, te lo digo sinceramente…

Espero que siga teniendo éxito con su libro y suerte en la Final Four

Muchas gracias, un fuerte abrazo.